Recherche scientifique

C’EST CONFIRME : LA LUNE CONTIENT DE L’EAU !

ET C'EST ENCORE PLUS QU'ON NE LE PENSAIT !

L’annonce intrigante de la NASA la semaine dernière selon laquelle elle révélerait une « découverte passionnante sur la Lune » a conduit à de nombreuses spéculations sur ce que pourrait être cette grande découverte. Nous pouvons maintenant tous partager l’excitation de l’agence spatiale : la Lune semble avoir beaucoup d’eau, ce qui pourrait rendre l’exploration future de notre satellite naturel beaucoup plus facile.

Deux études publiées aujourd’hui dans Nature Astronomy révèlent les nouvelles découvertes aquatiques importantes. Le premier article, dirigé par le Dr Casey Honniball de l’Université de Hawaiʻi à Mānoa, rapporte la découverte sans équivoque de l’eau à la surface de la Lune. La deuxième étude, dirigée par le Dr Paul Hayne de l’Université du Colorado à Boulder, examine comment la Lune capture et stocke cette eau dans des «pièges froids».

Des indices selon lesquels la Lune héberge de l’eau ont été recueillis depuis les années 1970, mais ce n’est qu’au 21e siècle que les chercheurs ont pu trouver des preuves solides. Les satellites Lunar Reconnaissance Orbiter et Lunar Crater Observation and Sensing de la NASA et Chandrayaan-1 en Inde ont signalé la détection d’une émission de lumière particulière liée à l’eau, mais n’ont pas pu faire la différence entre l’eau et d’autres composés où l’hydrogène et l’oxygène sont liés ensemble.

Honniball et son équipe ont observé la Lune à l’aide du télescope aéroporté de l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge (SOFIA), un observatoire Boeing 747 modifié qui vole à environ 38000 à 45000 pieds dans la stratosphère et peut voir le système solaire d’une manière que les télescopes au sol peuvent ‘t. Ils ont pu détecter une signature spécifique de H2O qui n’est pas partagée par d’autres composés. Avec cela, ils ont pu évaluer qu’aux hautes latitudes sud, l’eau est présente dans le sol à raison d’environ 100 à 400 parties par million, y compris dans un cratère ensoleillé. Cela équivaut à un verre d’eau pour chaque tonne de terre.

L’équipe ne sait pas où se trouve l’eau, mais affirme qu’elle pourrait être piégée dans des cristaux de verre ou rester dans les grains du sol. Il est également incertain si l’eau y a été amenée par des astéroïdes et des météores ou si elle est produite sur la Lune par un mécanisme différent.

C’est là qu’intervient la deuxième étude. Hayne et ses collègues se sont penchés sur la distribution de ce que l’on appelle les «pièges froids» sur la Lune. Ce sont des régions à l’ombre pérenne, où le soleil ne brille jamais. La température dans ces ombres reste inférieure à 110 kelvins, ou -160 ° C (-260 ° F), ce qui signifie que ces pièges froids sont d’excellents endroits pour la formation de glace.

Leurs recherches montrent que les pièges froids allant de 1 centimètre (0,4 pouce) à 1 kilomètre (0,6 mile) sont probablement extrêmement nombreux sur la surface lunaire. Les «micro» pièges semblent être des centaines à des milliers de fois plus nombreux que les plus gros. En fait, ils estiment que ces coins et recoins qui ont la capacité de piéger l’eau couvrent environ 40 000 kilomètres carrés (15 000 milles carrés) de la surface lunaire, soit plus du double de l’estimation précédente.

Bien que les pièges aient été trouvés aux deux pôles, 60% des pièges se trouvent au-dessus de 80 degrés de latitude dans l’hémisphère sud, ce qui confirme qu’il s’agit d’une zone passionnante à considérer pour une future exploration humaine.

Que l’eau soit livrée à la Lune ou qu’elle y soit produite efficacement, sa découverte a en effet des implications importantes pour les futures missions lunaires, de l’établissement d’une base lunaire à la fourniture de carburant comme escale sur le chemin de Mars.

Ces résultats ont des implications sur la façon dont les humains pourraient extraire de l’eau pour maintenir une habitation ou fabriquer du carburant », a déclaré Alice Gorman, professeure agrégée de l’Université Flinders, qui n’a pas participé à l’étude.

L’extraction de petits cratères peut être moins exigeante techniquement que l’extraction des grands cratères de glace, mais elle peut aussi être plus destructrice pour un paysage unique d’ombres et de glace … Alors que nous en apprenons plus sur le cycle lunaire de l’eau, il semble que l’eau pourrait être une ressource renouvelable. Il s’agit d’un nouveau défi pour la gestion durable de l’environnement sur la Lune.

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