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Échantillon d’astéroïde fuyant OSIRIS-REx après un touché légèrement trop enthousiaste de Bennu

Le 20 octobre, le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA a saisi un échantillon de l’astéroïde carboné Bennu pour le ramener sur Terre pour analyse. Cependant, il semble que la sonde courageuse était un peu trop impatiente de faire son travail, attrapant tellement de Bennu que son collecteur ne pouvait pas fermer, laissant une traînée de poussière d’astéroïde dans son sillage. Il reste à voir dans quelle mesure cela affectera la mission, mais le succès n’est pas aussi certain qu’il y paraissait plus tôt dans la semaine.

L’objectif principal d’OSIRIS-Rex était d’arracher au moins 60 grammes de la surface de Bennu et de le ramener à la maison. Dans l’espace d’un bref touché, il n’ya aucune possibilité de peser de précision. Combiné au fait que de nombreux scientifiques planétaires aimeraient plus de matériel à analyser, la mission a été programmée pour se tromper du côté de la prise de plus d’astéroïdes.

Mais, malheureusement, les images reçue du collecteur d’échantillons montrent des particules s’échappant apparemment de sa tête. L’équipe de la mission soupçonne que tant de matériaux ont été prélevés. Des roches plus grosses ont coincé le plat en mylar qui devait servir de couvercle du collecteur, permettant aux grains plus petits de s’échapper dans l’espace.

Cette série de trois images montre certains des échantillons d’astéroïdes s’échappant de la tête d’échantillonnage du mécanisme d’acquisition d’échantillons Touch-and-Go d’OSIRIS-Rex (TAGSAM), qui est légèrement ouverte. NASA / Goddard / Université de l’Arizona

Le collecteur contenant apparemment beaucoup plus de 60 grammes, il y a de la place pour certains à perdre tout en retournant au moins la quantité espérée. D’un autre côté, comme il semble que le couvercle ne peut pas être fermé correctement, la précieuse cargaison est susceptible de continuer à fuir. La question est combien ? «Le temps presse », a déclaré Zurbuchen.

On estime qu’au moins une demi-once de particules étaient visibles à l’extérieur de l’échantillonneur sur les images prises alors qu’il s’éloignait de Bennu. « Nous sommes presque victimes de notre propre succès ici », a déclaré le professeur Dante Lauretta, scientifique principal de la mission, de l’Université de l’Arizona.

OSIRIS-Rex n’aura pas l’occasion de commencer le voyage de retour sur Terre avant mars et ne rentrera pas chez lui avant septembre 2023. Cependant, bien avant que cela ne se produise, la tranche de Bennu doit être placée dans une capsule de retour, qui, espérons-le. arrêtez la fuite.

Le mieux que l’on puisse faire est de hâter le stockage sécurisé à l’intérieur de la capsule de retour, l’équipe ayant maintenant l’intention de le faire d’ici le mardi 27 octobre. Entre-temps, tous les efforts sont faits pour minimiser toute perturbation qui pourrait libérer plus de matière. Le projet de faire tourner le vaisseau spatial afin de mesurer le poids de l’échantillon a été abandonné, tout comme la possibilité de prélever un deuxième échantillon.

Nous travaillons pour maintenir notre propre succès ici, et mon travail est de restituer en toute sécurité un échantillon de Bennu aussi large que possible », a déclaré Lauretta. « La perte de masse me préoccupe, donc j’encourage vivement l’équipe à ranger ce précieux échantillon le plus rapidement possible. »

Un problème moindre est que même si OSIRIS-REx revient avec la quantité souhaitée, la perte de particules de la taille de la poussière alors que des roches plus grosses ont été capturées peut rendre l’échantillon moins représentatif de la surface de Bennu que prévu.

Malgré cela, le Dr Thomas Zurbuchen de la NASA a pris une note positive dans un communiqué. « Bien que nous devions peut-être agir plus rapidement pour ranger l’échantillon, ce n’est pas un problème grave », a-t-il déclaré. « Nous sommes tellement excités de voir ce qui semble être un échantillon abondant qui inspirera la science pendant des décennies au-delà de ce moment historique. . »

 

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